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癌症为何会复发?可能是因为“休眠”的癌细胞“睡醒了”

作者:半夏|2021年09月10日| 浏览:1086

有时候,癌症患者进行了很成功的治疗,体内也检测不到残留的癌细胞,但是在多年以后,癌症仍然会复发,体内又检测到了同一种类型的癌细胞。这是为什么呢?

研究人员认为,部分原因可能是因为一些癌细胞进入了类似“冬眠”的状态,并将这种状态称为“休眠”。

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图片来源:123RF

当癌细胞处于休眠状态时,意味着不再进行分裂,也难以被检测到。尽管癌细胞以迅速生长、增殖和分裂的能力而闻名。

如果癌细胞离开了肿瘤,并在身体某个部位继续分裂,即使它们分裂的速度非常缓慢,当时难以被检测到,也会在治疗后的几年内长成肿瘤。

但是当某位癌症生存者的癌症在治疗后5-10年复发时,最可能的解释之一是:这些癌细胞处于休眠状态,潜伏了好几年没有分裂,然后才“醒”过来,进而开始快速生长、增殖和分裂

目前,绝大多数癌症治疗的方法都是针对正在分裂的细胞,所以休眠的癌细胞可以避免被杀死。对于这些难以捉摸的癌细胞,研究人员们希望了解更多有关它们的信息,包括它们是如何休眠的,以及如何杀死它们。

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癌细胞是如何休眠的?

癌细胞为什么会停止分裂,进入休眠状态,研究人员认为有以下有几种解释。

 

第一种解释是,由于多年的进化,正常细胞具有内置的检查功能,可以计数并控制自己增殖的次数。这种安全机制在癌细胞中经常被破坏,但如果某个癌细胞中仍存在这种机制,那么该机制就会触发某个癌细胞进入休眠状态。

第二种解释是癌细胞也可以分化成为更专门化的细胞,例如乳腺或肠细胞,并停滞在这种状态(这个过程名为终末分化),癌细胞从而不再分裂。

第三种解释是癌细胞也可能因为某种未知的原理而停止分裂。这可能是癌细胞没有从周围细胞或环境中收到特定信号,从而影响了其分裂的能力。

需要注意的是,无论什么原因导致某个或某些癌细胞处于休眠状态,但这些癌细胞并不会总是保持这个休眠状态。癌细胞有时可以在体内某处静静地待上多年,不会分裂,然后由于某种原因,它们可以再次分裂,从而使癌症复发。

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研究休眠的癌细胞

对于癌细胞,研究人员主要是研究它们如何生长和分裂。而对于休眠的癌细胞,对于研究人员来讲,最大的困难是“如果细胞不分裂,你怎么研究它们?”

关于休眠的癌细胞,一些关键问题没有得到解答——仍然不知道是什么原因促使癌细胞休眠,以及什么原因使这种行为可以逆转
研究人员也不清楚休眠的癌细胞可能隐藏在体内的什么地方。由于这些癌细胞会离开原发的肿瘤并且不分裂,因此很难找到它们。
对于休眠癌细胞可能隐藏的地方,目前研究人员有两个主要观点:
其一是,休眠的癌细胞可能躲在免疫系统无法攻击的身体部位,如骨髓中。然后,当某个原因触发它们再次开始分裂时,它们可能会移至另一个器官,并开始发展为肿瘤。
另一个观点认为,休眠的癌细胞可能藏在最终变成肿瘤的器官中,直到某种原因促使它们醒来、并再次分裂。
虽然已有研究显示上述两种情况都可能发生,但是仍不能确定这些情况发生在哪种肿瘤,以及什么原因导致了这些不同的行为。
对于研究人员来讲,开发更好的工具来研究休眠的癌细胞非常重要,唯有如此,才有可能更好地了解处于休眠状态的癌细胞,并实现最终目标——杀死休眠的癌细胞

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图片来源:123RF

解决癌细胞休眠问题

为了针对休眠癌细胞,研究人员正在研究几种不同的治疗选择。首先是通过针对休眠癌细胞表面特有的物质杀死它们

 

另一种选择是唤醒休眠的癌细胞。科学家们一直在试图迫使休眠的癌细胞再次分裂,这样它们就会对化学疗法等传统药物产生反应。

不过,要在癌症患者中试用第二种方法,还有很长的路要走。因为唤醒休眠的癌细胞有很大危险性,如果在唤醒它们后所用的药物无效,或者没有清除所有癌细胞,那么等于人为加快了癌症复发。换句话说,一旦休眠的癌细胞被唤醒、开始分裂,必须确保治疗策略就能起作用,并且能杀死所有癌细胞。

对于研究人员来讲,无论怎么做,弄清楚癌细胞休眠的原因以及唤醒的机制,都是必要的基础。有些早期癌症患者经过治疗后似乎治愈了,但癌症最终还是复发了,对于这些患者来说,解决癌细胞休眠问题,可能带来更多的有益影响。

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结语

总而言之,如果人们能够了解癌细胞进入休眠的途径,以及如何对付休眠癌细胞,那么一些癌症患者的预后就很有可能得到显著改善


我们期待研究人员获得成功,在战胜癌症的道路上再进一步!

 

本文仅供医学药学专业人士阅读

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